kATHERINE JOHNSON MATHÉMATICIENNE DE LA NASA S’EST ÉTEINTE A 101 ANS

Katherine Johnson, cette mathématicienne dont les calculs ont permis aux Etats-Unis de conquérir la Lune, s’est éteinte à l’âge de 101 ans, a annoncé lundi la NASA.

Grande figure chez les Noirs américains, sa carrière a inspiré le film “Les figures de l’ombre”, sorti en 2016, adapté du livre de Margot Lee Shetterly, qui racontait l’apport trop souvent ignoré des femmes noires dans la conquête américaine de l’espace.

La scientifique était d’ailleurs restée relativement inconnue jusqu’à ce que le président Barack Obama lui décerne en 2015 la médaille présidentielle de la Liberté, l’une des plus hautes distinctions civiles des États-Unis.

Mme Johnson avait rejoint le programme spatial américain “la future Nasa” en 1953, et avait pour tâche principale de contrôler le travail de ses supérieurs à l’aide de calculs. À cette époque, la ségrégation raciale était encore en vigueur aux États-Unis et Mme Johnson oeuvrait à un poste de “Colored computer” (ordinateur de couleur) avec des douzaines d’autres mathématiciens noirs, à l’écart de leurs collègues blancs.

C’est seulement en 1958 que son équipe a été intégrée à d’autres divisions de la Nasa, pour faire partie du premier programme de vol spatial habité des États-Unis. Katherine Johnson a alors participé aux calculs du vol d’Alan Shepard, le premier Américain à se rendre dans l’espace.

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